The Great Siege - 1565

Jeśli nie miało to dotąd miejsca, to Wielkie Oblężenie byłoby bez wątpienia wymarzonym scenariuszem epickiego filmu. Kilka innych epizodów historycznych rywalizuje z czystym heroizmem, rozlewem krwi i strategią wojskową. Cytowane są często słowa Voltair'a "rien est plus connu que la siege de Malte" (nic nie jest tak dobrze znane, jak oblężenie Malty).

Opowieść o oblężeniu łączy się z opowieścią o dwóch przeciwnikach, starciu z wielkim mistrzem Jean Parisot de la Valette i współczesnym mu korsarzem Barbary Dragut Reis, który dowodził flotą Sułtana Sulejmana Wspaniałego. Jest to również opowieść o życiu maltańskich mieszkańców, ludzi uzbrojonych przez Rycerzy św. Jana.

Lata prowadzące do oblężenia stały pod znakiem stałego zagrożenia ze strony Turków Osmańskich. W 1551 r. Turcy Osmańscy przeprowadzili okrutny napad, który skutkował wzięciem do niewoli większość mieszkańców Gozo. W 1559 r. Rycerze odpowiedzieli katastrofalnym atakiem na twierdzę turecką, Dżerba, na tunezyjskim wybrzeżu.

Rycerze wiedzieli, że na Malcie, mimo portów i ich dwóch fortów, św. Anioła, w tym, co teraz jest Vittoriosa, i nowo wybudowanego św. Elma, na otwartym półwyspie Mount Sciberras z widokiem na porty (później znany jako Grand Harbour I port w Marsamxett) są niemal bezbronni.

Wielki Mistrz La Valette dołożył wszelkich starań, aby zbudować obronę i zażądał dodatkowych sił od Cesarza Karola V, Papieża i Wicekróla Sycylii.

Ale żadna pomoc nie nadeszła. W maju 1565 r. nadpłynęła ogromna flota otomańska, około 40 000 mężczyzn obległo Wyspę. Rycerze liczyli około 700 osób wraz z około 8000 regularnych żołnierzy maltańskich. Wyspiarze schronili się w fortyfikowanych miastach Mdina i Birgu (Vittoriosa) podczas ucieczki niszcząc rośliny uprawne i zatruwając studnie.

Osmanowie po raz pierwszy postanowili zaatakować pojedynczy Fort St Elmo, na półwyspie Sceberras, ze względu na pozycję dowodzącą między dwoma portami. Ataki powtarzały się przez 36 dni, ale mały garnizon Rycerzy utrzymywał się w forcie znacznie dłużej niż przewidywała armia Sulejmana. Po czterech tygodniach ostatecznie przejęli oni św. Elmę, ale zapłacili za to ogromną cenę: utrata 8000 mężczyzn. Turecki dowódca Dragut został śmiertelnie ranny podczas oblegania św. Elmy. Pod dowództwem Mustafy Paszy żołnierze Osmańscy wzięli sobie na cel St. Angelo.

Bitwa o St. Angelo to jeden z najkrwawszych epizodów tej wielkiej wojny. Na podstawie legend przekazywano sobie tą historię przez wieki. Mustafa Pasza przypuścił około 10 ataków na ściany St. Angelo i umocnione Trzy Miasta w ciągu długiego, gorącego lata 1565 roku. Nawet 18 sierpnia, kiedy ogromna część obrony została naruszona, wojska Ottomańskie nie zdobyli Fortu. Nawet sam Vallette wkroczył do bitwy i pomimo nierównych szans, odrzucił postulat, aby zaakceptować warunki kapitulacji.

W pewnym momencie w bitwie, wojska Otomańskie topili bezgłowe trupy uwięzionych Rycerzy w Wielkim Porcie. Akt ten spotkał się z odwetem: Vallette nakazał wykonanie egzekucji wszystkich więzionych, żołnierzy otomańskich, a ich głowy użyto jako "kule armatnie", strzelając do ich rodaków w St Elmo.

Z początkiem września Ottoman zaczął obawiać się pozostawania na Malcie w okresie zimy, a morale wojska zaczęło słabnąć. W tym momencie długo oczekiwane siły wyzwolenia Vallette pojawiły się w zatoce Mellieħa i przejęły kontrolę nad wysoko położonymi ziemiami. Niemalże uwięzione wojska osmańskie wycofywały się, ale stracili przy tym tysiące ludzi.

Wielkie oblężenie zakończyło się 8 września. Dzisiaj upamiętnione jest świętem państwowym, il-Vitorja. Epilog oblężenia był dwukrotny: Rycerze św. Jana na Malcie poważnie osłabili władzę Ottomańczyków. A wspaniała stolica Malty, Valletta, została przejęta przez Wielkiego Mistrza Jean de la Valette. Valletta miała być nie tylko miastem fortecowym, ale także domem kultury dla jednych z najlepszych dzieł z XVI i XVIII wieku. Sam Vallette został pochowany w mieście około trzech lat później.