Época Romana

El período romano es de gran importancia en la historia de las Islas. Contempló la introducción del cristianismo en las Islas y unió el futuro de Malta a los avatares del continente europeo.

Antes de tomar Malta, los Romanos tuvieron que someter a sus enemigos, los Cartagineses (una rama de los Fenicios del Mediterráneo occidental). Los Cartagineses suponían una amenaza para el emergente y más tarde supremo imperio romano. Durante una serie de guerras, conocida como las guerras púnicas, entre los años 264 y 146 antes de Cristo, los Romanos tomaron el control de Malta. Las Islas se convirtieron en un municipio libre, o en una ciudad libre.

Malta prosperó aparentemente bajo el dominio de los Romanos. Las Islas empezaron a ser mencionadas en los registros escritos. El senador y orador romano Cicerón mencionó la importancia del templo de Juno en Melita y el extravagante comportamiento del gobernador Romano, con sede en Sicilia. San Pablo naufragó aquí en el año 60 después de Cristo según se describe en la Biblia. Aunque las villas, templos y baños que se han encontrado aquí sugieren una vida de relativa estabilidad y bienestar, las Islas seguían siendo de hecho un puesto avanzado de Sicilia.

A finales del siglo XIX se descubrió una casa romana del primer siglo antes de Cristo, conocida como el ‘Museo de la Villa Romana', en las afueras de Mdina y Rabat. Conserva algunos bellos mosaicos en su suelo y contenía estatuas de mármol, algunas representando a la familia imperial reinante.

En Rabat hay dos tipos de catacumbas que se utilizaban durante el período Romano en Malta: Santa Ágata, con sus frescos, y las catacumbas de San Pablo, donde se cree que estuvo el Apóstol. Parece ser que los romanos habían tolerado aquí la diversidad religiosa. Las catacumbas de San Pablo, que datan de los siglos IV y V, tienen varios símbolos de la ‘menorah' judía esculpidos en la piedra.

Otro yacimiento romano se encontró cerca de Birżebbuġa, al Sureste de Malta. Aquí se descubrió una enorme cisterna de unos 10 metros cúbicos de volumen. Como en otros asentamientos romanos, también se halló una almazara. La frecuente aparición de instalaciones de este tipo demuestra que la producción de aceite en Malta fue importante en tiempos de los romanos.

Algunas lámparas de aceite que se exhiben en la Villa Romana llevan símbolos cristianos, como las letras iniciales de Cristo en Griego.

Después de la división del imperio Romano a finales del siglo IV, las Islas Maltesas se mantuvieron casi en penumbra durante el período Bizantino, bajo la jurisdicción del Imperio Romano Oriental, con sede en Constantinopla. El período Bizantino duró 375 años hasta que los bereberes del Norte de África tomaron posesión de las Islas en el año 870 después de Cristo, como punta de lanza de la expansión del Islam.

Ver también: San Pablo en Malta